фото
фон

Обруч начинает действовать


На следующий день ребята продвигались с большими предосторожностями. Прямые участки дороги они просматривали в подзорную трубу, а перед каждым поворотом останавливались и пускали в разведку Артошку. Песик неслышно скользил меж кустов и выяснял обстановку.

После одной из таких вылазок Арто вернулся встревоженный, со взъерошенной шерстью.

— Впереди враги! — доложил он. — Их целый десяток, они расположились у края дороги.

Тут же открылся военный совет. В нем приняли участие и мулы, потому что Ганнибал заявил:

— Ведь мы недаром носим имена знаменитых генералов, значит, достойны обсуждать военные дела.

Тим и Энни с этим согласились. Девочка спросила собаку:

— Как вооружены Прыгуны?

— У них пращи с запасом камней и тяжеловесные дубины.

Цезарь сказал:

— Мы с Ганнибалом можем проскакать мимо заставы так быстро, что люди не успеют схватиться за оружие. Хотите в этом убедиться?

— И получить камень в спину? Спасибо, — усмехнулась Энни. — И кроме того, Урфин не должен знать о том, что мы в Волшебной стране. Проведав об этом, он станет беречься, и нам будет гораздо труднее выполнить наказ магической книги Виллины.

— Давайте проберемся лесом в объезд стражи, — предложил Тим.

— Это невозможно, чаща очень густая, — возразил Артошка.

Все задумались, а потом Энни весело воскликнула:

— Какие же мы глупцы, совсем забыли про серебряный обруч. Мы пройдем невидимками.

Тотчас было принято все необходимое, чтобы обмануть слух Марранов. Дети разулись, а копыта мулов Тим обмотал листьями, обвязав их лианами.

Была сделана проба. Ребята пошли по желтым кирпичам, держась за руки и ведя за собой мулов за уздечки. Энни прикоснулась к рубиновой звездочке. Получится или нет?

— Не видно и не слышно! — радостно объявил наблюдатель Артошка, когда процессия прошла мимо него два десятка шагов.

И уж если пес с его зоркими глазами и чуткими ушами ничего не обнаружил, то тем более не наметили путников дозорные Прыгуны. Способ проходить мимо вражеских застав оказался превосходным. По-другому пришлось действовать, когда путешественники встретились с крупным отрядом Марранов, посланным против Жевунов и рудокопов. Это о нем Реллем должен был предупредить Кокуса и Ружеро.

Топот многочисленных ног и гул голосов Энни и Тим услышали еще издали. Разминуться с солдатами Урфина на узкой дороге было невозможно. К счастью, невдалеке в лес отходила тропинка. Отъехав на полсотни шагов, мулы и люди плотно сгрудились, и Энни нажала заветную звездочку.

Бесшабашная орава — три роты армии Урфина — прошла, мимо, смеясь и болтая, и никто из воинов не догадался, что тут, совсем рядом, затаились враги.

К вечеру следующего дня показалась голубая гладь Большой реки.

Предупрежденные Реллемом о том, что паромная переправа охраняется, наши путники заблаговременно свернули с дороги и поехали вдоль берега. Найдя удобное место, они переплыли реку, не слезая с мулов.

До Изумрудного острова оставалось два дня пути, если идти пешком, и всего несколько часов езды на мулах. Но в этой густо населенной местности приходилось вести себя очень осторожно. Здесь повсюду шныряли Прыгуны, и попадаться им на глаза раньше времени не стоило.

Даже жители Изумрудной страны, встретив девочку, так похожую на Элли, конечно, поведут об этом разговор, и молва может докатиться до Урфина. И ребята решились на смелый шаг: они задумали идти пешком. Так им будет легче пользоваться волшебством серебряного обруча.

Энни и Тим задумались над тем, что делать с мулами. Оставить их на солнышке было опасно: они настолько зарядятся энергией, что их не удержат никакие привязи. Тим уложил мулов в тенистой чаще, на всякий случай крепко связал им ноги и забросал скакунов ветками и листвой. Теперь мулов не мог обнаружить случайный путник.

Ребята уложили в рюкзаки самое необходимое, попрощались с Цезарем и Ганнибалом и попросили славных животных набраться терпения и ждать их возвращения, которое может случиться и не так скоро.

Затем они вышли, на дорогу ВЖК и невидимками зашагали к Изумрудному острову. Здесь все было зеленое. В зеленых рощах прятались фермы с яркозелеными стенами и бледно-зелеными крышами. Изгороди садов и пшеничных полей были цвета морской волны, а дорожные указатели выкрашены темнозеленой краской.

По рассказам сестры Энни знала, что и в костюмах жителей Изумрудной страны преобладали зеленые цвета. Но фермеры, которых изредка удавалось видеть ребятам, ходили в лохмотьях, цвета которых и не разберешь. Их дочиста обобрали Марраны.